Object structure

Metal, Swords, and Birds. A Myth Spanning Time, Place, and Cultures


Fasciculi Archaeologiae Historicae. Fasc. 30 (2017)


Kucypera, Paweł


Institute of Archaeology and Ethnology of Polish Academy of Sciences ; Polish Academy of Sciences. Łódź Branch

Place of publishing:


Date issued/created:



il. ; 29 cm

Type of object:


Subject and Keywords:

azotowanie żelaza ; miecze ; Wieland ; żelaza epoka ; średniowiecze


During the late 1950s, a discovery of precipitates interpreted as nitrides in the structure of Iron Age iron objects led to the forming of a hypothesis, in which deliberate nitriding of iron in the distant past was implied. The allegedly purposeful introduction of nitrogen to form compounds with iron was linked to the Þiðriks saga. There, in a fragment devoted to the making of the sword Mimming, Velent the smith feeds domestic fowl with filings from a ground down blade, which he later picks up from the birds’ droppings and reforges into a new weapon of superior quality and performance. Bafflingly, this seemingly unbelievable story appears in faraway lands, in different time periods. The paper presents the context and circumstances of the occurrence of this myth and provides a technological commentary.


Balhausen C. 1958. Notions concerning the Wieland Saga. „Powder Metallurgy Bulletin” 7, 69-72.
Bertelsen H. (ed.) 1905-1911. Þiðriks saga af Bern. „Samfund til udgivelse af gammel nordisk litteratur” 34. København.
Bhardwaj H. C. 1979. Aspects of Ancient Indian Technology. A Research Based on Scientific Methods. Delhi, Varanasi, Patna.
Biborski M., Kaczanowski P., Kędzierski Z., Stępiński J. 1982. Miecze obosieczne z cmentarzysk kultury przeworskiej w Chmielowie Piaskowym, woj. Kielce i Gaci, woj. Przemyśl w świetle analizy archeologicznej i badań metaloznawczych. „Sprawozdania Archeologiczne” 33, 99-133.
Biborski M., Kaczanowski P., Kędzierski Z., Stępiński J. 1997. Badania metaloznawcze mieczy z cmentarzyska ludności kultury przeworskiej w Krupicach, woj. Białystok. In: J. Gruba, A. Kokowski (eds.), Kultura Przeworska 3, Lublin, 227-241.
Buchwald V. F. 2005. Iron and steel in ancient times. Historisk-filosofiske Skrifter 29, København.
Buquet Th. 2013. Fact Checking: Can Ostriches Digest Iron? „Medieval Animal Data Network”, http://mad.hypotheses.org/131 [2016-11-05].
Coghlan H. H. 1956-1957. Etruscan and Spanish Swords of Iron. „Sibrium” 3, 167-174.
Davidson H. E. 1994. The Sword in Anglo-Saxon England: its archaeology and literature. Woodbridge, Rochester.
Doan A. S. Jr., Goldstein J. I. 1969. The Formation of Phosphides in Iron Meteorites. In: P. M. Millman (ed.), Meteorite Research. „Astrophysics and Space Science Library” 12. Dordrecht, 763-779.
Föll H. [n.d.]. Iron, Steel and Swords. Script, https://www.tf.uni-kiel.de/matwis/amat/iss/backbone.pdf [2016-10-15].
Hall M. E. 1995. Viking Age Ironworking: The Evidence from Old Norse Literature. „Kroeber Anthropological Society Papers” 78, 195-203.
Hoyland R. G., Gilmour B. 2006. Medieval Islamic Swords and Swordmaking. Oxford.
Jack K. H. 1951. The occurrence and the crystal structure of α′′-ironnitride; a new type of interstitial alloy formed during the tempering ofnitrogen-martensite. „Proceedings of the Royal Society of London. Series A, Mathematical and Physical Sciences” 208 (1093), 216-224.
Kędzierski Z., Stępiński J., Zielińska-Lipiec A. 2010. An investigation of nitride precipitates in archaeological iron artefacts from Poland. „Journal of Microscopy” 237 (3), 271-274.
Needham J. 1964. The Development of Iron and Steel Technology in China. Cambridge.
Piaskowski J. 1959. Metaloznawcze badania wyrobów żelaznych z cmentarzysk Wielkopolski z okresu halsztackiego. „Fontes Archaeologici Posnanienses” 10, 202-228.
Piaskowski J. 1961. Metaloznawcze badania wyrobów żelaznych z cmentarzysk Wielkopolski z okresu wpływów rzymskich. „Fontes Archaeologici Posnanienses” 12, 169-215.
Piaskowski J. 1962. Technologia i pochodzenie wyrobów żelaznych z północnej Małopolski i Mazowsza w okresie wpływów rzymskich na podstawie badań metaloznawczych. „Studia z Dziejów Górnictwa Hutnictwa” 7, 127-172.
Rubinson S. R. 2010. An Archaeometallurgical Study of Early Medieval Iron Technology. An examination of the quality and use of iron alloys in iron artefacts from Early Medieval Britain. PhD thesis typescript, University of Bradford, Bradford.
Salin É. 1957. La Civilisation Mérovingienne d’après les sépultures, les textes et le laboratoire. Vol. 3: Les Techniques. Paris.
Scott B. G. 1990. Early Irish Ironworking. Belfast.
Smith C. S., Gnudi M. T. (eds.) 1990. The Pirotechnia of Vannaccio Biringuccio: The Classic Sixteenth-Century Treatise on Metals and Metallurgy. New York.
Tylecote R. F. 1986. The Prehistory of Metallurgy in the British Isles. London.


Fasciculi Archaeologiae Historicae



Start page:


End page:


Resource type:


Detailed Resource Type:




Resource Identifier:



IAiE PAN, sygn. P III 348 ; IAiE PAN, sygn. P III 349 ; IAiE PAN, sygn. P III 368 ; click here to follow the link



Language of abstract:



Prawa zastrzeżone - dostęp nieograniczony

Terms of use:

Zasób chroniony prawem autorskim. Korzystanie dozwolone w zakresie określonym przez przepisy o dozwolonym użytku.

Digitizing institution:

Instytut Archeologii i Etnologii Polskiej Akademii Nauk

Original in:

Biblioteka Instytutu Archeologii i Etnologii PAN

Projects co-financed by:

Ministra Nauki i Szkolnictwa Wyższego ; Działalność upowszechniająca naukę (DUN)





Citation style: